Amarillo como el oro e igual de precioso: la cúrcuma.

La cúrcuma es una especia muy común en la India y en todo el sudeste asiático, fácilmente reconocible por su intenso color dorado. Se obtiene de la raíz seca de una planta herbácea, la Curcuma longaun pariente lejano de Ginger. Crece de forma silvestre en los bosques de todo el sur de Asia y su uso en las zonas de origen es tan variado como extenso. Su maravilloso amarillo intenso da color a un sinfín de recetas, preparaciones para el cuidado de la piel, adornos de novias indias e incluso las típicas vestimentas de los monjes budistas.

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Pero es en el campo de la medicina donde esta especia, sagrada para los hindúes, ofrece sus más preciados regalos. Su uso en la medicina tradicional china y ayurvédica está documentado desde hace más de 2000 años y sus numerosos nombres en sánscrito (¡más de 50!) recuerdan sus cualidades: jawarantika (curando la fiebre), jayanti (victorioso sobre la enfermedad), kashpa (muerte del gusano), por nombrar sólo algunos.

En Occidente, en los siglos pasados, la cúrcuma se utilizaba principalmente como tinte de tejidos y como sustituto económico del azafrán (de hecho, se conocía como azafrán o azafrán indio), pero en los últimos tiempos incluso la moderna ciencia médica occidental ha prestado atención a este increíble recurso natural y los sorprendentes resultados no se hicieron esperar. El interés de la comunidad científica es tal que los estudios dedicados a la cúrcuma y su principal componente activo, la cúrcuma. cúrcumaHay ahora miles en las principales bases de datos de artículos científicos, como Pubmed o la Biblioteca Cochrane.

Veamos en detalle cuáles son los regalos más generosos de la “diosa dorada”.

1.Mejora el estado de ánimo

Numerosos estudios han demostrado que la curcumina tiene un efecto positivo en la regulación de varios neurotransmisores, entre ellos la norepinefrina y la serotonina.1. Además, promueve un aumento en la liberación de dopamina, la sustancia que nuestro cerebro produce en asociación con las experiencias más placenteras. El mecanismo de acción es el mismo que el de los antidepresivos más comunes – o una barra de chocolate negro de gran cuerpo – pero sin efectos secundarios desagradables. La cúrcuma promueve el buen humor también gracias a la reducción del cortisol, una hormona que nuestro cuerpo produce en caso de estrés prolongado. Una verdadera bendición para nuestras vidas cada vez más agitadas y descontroladas.

2.Combate el insomnio y los efectos de la privación de sueño

Por supuesto, cualquier cosa que promueva el buen humor y reduzca el estrés es también una buena ayuda para pasar noches tranquilas. Por otra parte, quienes no pueden disfrutar de un sueño largo y reparador -como es el caso de los ansiosos o los trabajadores por turnos- son más sensibles a la acción de las sustancias oxidantes responsables del envejecimiento celular. También en este caso, la preciosa cúrcuma ha demostrado ser capaz de contrarrestar este problema gracias a sus propiedades antioxidantes.2.

3. Ralentiza las infecciones virales

Todos vivimos tranquilamente con virus que se dejan apaciguar con una dosis extra de zumo de naranja y un poco de descanso, como es el caso del resfriado común. Pero, en las últimas décadas, la capacidad de los virus para evolucionar y transformarse ha generado algunos de los más oscuros riesgos para la salud humana. El SARS, el SIDA, el Ébola y la constante amenaza de una posible pandemia de gripe ocupan nuestros pensamientos y las páginas de los periódicos de todo el mundo. La antigua reputación de la cúrcuma para combatir las infecciones está recibiendo ahora una nueva confirmación contra estos temibles enemigos.3.

El virus del herpes y el papiloma también son sensibles a la acción de la curcumina: el ingrediente activo, de hecho, inhibe la replicación del virus al contener la propagación de la infección. Pero el consumo diario de esta especia es también una ayuda valiosa en la prevención de las dolencias más comunes de la temporada de frío.

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cúrcuma

4.Mata las células cancerígenas

El cáncer es una enfermedad que se caracteriza por la loca proliferación de células enfermas que toman recursos del cuerpo y eventualmente lo abruman. Además de la extirpación quirúrgica, se combate con medicamentos antitumorales que combaten esta proliferación de diversas maneras, ya sea obstaculizándola o tratando de convencer a las células cancerosas de que se supriman a sí mismas (apoptosis). La curcumina es objeto de numerosos estudios 4 para investigar su capacidad de inducir la muerte de células cancerígenas inspirada, en particular, en la casi inexistente incidencia de tumores del aparato digestivo en las poblaciones que utilizan la cúrcuma en la cocina cotidiana.

5. Atenúa la inflamación

Reumatismo, artritis, tendinitis, mialgia, etc.: a quienes sufren de una dolorosa inflamación crónica de las articulaciones y los tendones se les suele recetar los llamados FAN (fármacos antiinflamatorios no esteroideos). Estas drogas, si bien alivian eficazmente el dolor y la inflamación, no son bien toleradas por todos debido a sus numerosos efectos secundarios. La cúrcuma ha demostrado5 para poder ofrecer los mismos beneficios, combatiendo el dolor e interviniendo en los mecanismos bioquímicos de la inflamación sin perturbar las delicadas membranas mucosas del sistema digestivo.

6. Reduce el colesterol

El colesterol es una sustancia blanda y cerosa presente en la sangre y en todas las células del cuerpo. Es esencial para el buen funcionamiento del cuerpo ya que ayuda a producir las membranas celulares, los ácidos biliares que nos permiten digerir las grasas, la vitamina D y varias hormonas. Sin embargo, los altos niveles del llamado colesterol “malo” (LDL) en la sangre pueden tener varias consecuencias graves para el corazón y el hígado: estrechamiento de los vasos sanguíneos, con un mayor riesgo de trombosis y de ataque cardíaco (la principal causa de muerte en el mundo), y disminución de la función hepática.

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Con el paso de los años, muchas personas se ven obligadas a luchar contra esta amenaza con dietas drásticas y penalizantes y con la ingesta constante de medicamentos. Pero una dieta sana y equilibrada combinada con el uso constante de la cúrcuma podría evitar que surgiera el problema. La curcumina es actualmente objeto de numerosos estudios por su capacidad para reducir los niveles de colesterol incluso en situaciones ya comprometidas, como en el caso de la obesidad.6, 7.

7. Es un poderoso antioxidante

El estrés oxidativo es una condición en la que nuestro cuerpo pierde la capacidad de equilibrar la producción de las llamadas sustancias oxidativas o radicales libres (muy activas químicamente y perjudiciales para nuestro cuerpo) y las sustancias antioxidantes que las neutralizan. El exceso de sustancias oxidantes en el cuerpo está estrechamente relacionado con docenas y docenas de enfermedades graves, como la hipertensión, el Parkinson, el Alzheimer, algunas formas de diabetes y la artritis reumatoide. Además, un exceso de radicales libres acelera los procesos de envejecimiento.

En numerosos estudios se ha demostrado que la curcumina actúa como un poderoso antioxidante capaz de neutralizar los radicales libres, tanto por su estructura química como por el aumento de la producción de enzimas antioxidantes por parte del cuerpo.8.

8. Contrarresta las enfermedades degenerativas del sistema nervioso

Cúrcuma-Alzheimer

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El alargamiento de la vida media es sin duda un hecho positivo, pero ha traído consigo un aumento inevitable de todas las enfermedades relacionadas con la degeneración progresiva del cuerpo debido al envejecimiento. En un tiempo se creía que las células del sistema nervioso no eran capaces de reproducirse en la edad adulta y por lo tanto su degeneración con el tiempo era inevitable. Hoy sabemos que no es así, y que algunas hormonas de crecimiento, específicas para el tejido nervioso, permiten al menos un reemplazo parcial de nuestras neuronas incluso en la edad avanzada.

Además de los daños causados por las sustancias oxidantes y los procesos inflamatorios crónicos, la disminución de la producción de estas hormonas es una de las principales causas de las enfermedades degenerativas del sistema nervioso, como el Alzheimer y la demencia. Los estudios han demostrado que la curcumina protege nuestro cerebro tanto porque combate los procesos inflamatorios neuronales como porque estimula la producción del llamado factor neurotrófico cerebral (BNDF).9. Gracias a esta acción combinada, la curcumina es un excelente aliado para mantener altos niveles de memoria y atención incluso en la vejez.

9.Combate las enfermedades reumáticas

Nuestras abuelas culpaban del llamado reumatismo a la humedad o al frío. Hoy sabemos que el clima invernal puede agravar los síntomas, pero la artritis reumatoide es básicamente una forma de inflamación crónica. Gracias a sus poderosas propiedades antiinflamatorias, la cúrcuma ayuda a mantener los síntomas bajo control y a mantener una buena calidad de vida.

10.Promueve la digestión

Las propiedades digestivas de la cúrcuma son quizás las más conocidas y reconocidas universalmente: estimula el hígado promoviendo la digestión de alimentos grasos y pesados; además, gracias a sus propiedades antisépticas y antifermentativas, impide la formación de gases intestinales y por lo tanto es una ayuda válida en caso de aerofagia.

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11.Ayuda a quemar la grasa

Sus propiedades lipolíticas ya eran conocidas por los médicos ayurvédicos hace 2500 años. Sin embargo, nunca antes esta dote de cúrcuma había sido tan valiosa como lo es hoy. El consumo diario de esta especia se recomienda tanto para aquellos que sólo quieren perder unos kilos de más como para aquellos que tienen que contrarrestar formas más o menos severas de obesidad. Pero la cúrcuma no sólo es una ayuda para eliminar las grasas ya presentes: algunos estudios aún en fase preliminar indican que podría desempeñar un papel importante en la lucha contra la formación de nuevos adipocitos.

12. Es una amiga de los diabéticos.

La diabetes de tipo 2 es una enfermedad crónica asociada con altos niveles de azúcar en la sangre y resistencia a la insulina que está aumentando constantemente en los países occidentales. Tanto la obesidad como la diabetes están asociadas a una forma de inflamación crónica debido a la fuerte producción de una citoquina proinflamatoria, TNF-alfa, en el tejido adiposo. La cúrcuma, como se ha señalado en numerosos estudios, es sumamente eficaz para regular los niveles de esta citoquina y de muchas otras proteínas. Además, la cúrcuma ha demostrado un efecto hipoglucémico directo10Es una ayuda valiosa para mantener bajos los niveles de glucosa en la sangre.

La madre naturaleza y la química sintética: una alianza inmejorable para nuestra salud

El poder terapéutico de la cúrcuma es tal que supera a muchas drogas sintéticas. Como hemos visto, varios estudios científicos han demostrado que la cúrcuma es tan efectiva y más que los corticoides más comunes en el tratamiento de la uveítis (inflamación de los ojos) y la inflamación en general, combate la depresión en los animales más que el prozac, fluidifica la sangre mejor que el ácido acetilsalicílico, alivia los dolores reumáticos como los medicamentos antiinflamatorios comunes – y sin perturbar el estómago. Incluso algunas drogas de quimioterapia podrían ser reemplazadas por derivados de la cúrcuma en el futuro.Cúrcuma - antioxidante

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Incluir la cúrcuma en la dieta diaria es una excelente medida preventiva, pero el futuro de esta especia en la medicina pasa por la creación de nuevos medicamentos que aprovechen al máximo sus componentes activos, ofreciendo niveles de concentración y pureza inalcanzables para el consumo “en casa”. Afortunadamente para nosotros, en los últimos años, la ciencia oficial por fin ha rendido homenaje a los conocimientos tradicionales y ha dedicado cada vez más investigaciones a las extraordinarias propiedades curativas de las especias.

Posibles contraindicaciones

Muy a menudo tendemos a considerar todo lo que es “natural” como libre de riesgos, pero basta con recordar que la palabra griega pharmakon tiene el triple significado de planta curativa, medicina y veneno para recuperar alguna precaución saludable. Consumida como especia, la cúrcuma es absolutamente segura y puede dar lo mejor de sí misma para mantener un estado de salud óptimo previniendo numerosas dolencias. Por otra parte, el uso de su extracto no está exento de riesgos y siempre debe ser prescrito por un médico. En particular, quienes padecen cálculos biliares y deficiencia de hierro deben evitar su uso.

Un buen hábito

¿Cuál es la forma más fácil, segura y efectiva de enriquecer nuestra dieta diaria con esta fantástica especia y disfrutar de todas las ventajas enumeradas hasta ahora? Una receta rápida y agradable de la tradición india es la llamada “leche dorada”. Para preparar esta deliciosa bebida hay que disolver el polvo de cúrcuma de alta calidad en agua en una proporción de 2:1 (dos cucharadas de agua por cada cucharada de cúrcuma). Después de disolver bien la cúrcuma para evitar que se formen grumos, se hierve a fuego lento la mezcla removiéndola hasta que adquiera una consistencia cremosa (la crema de cúrcuma puede guardarse en la nevera durante unos diez días). Todas las noches, antes de dormir, diluya una cucharadita de crema de cúrcuma y una o dos cucharaditas de miel en una taza de leche caliente y… ¡dulces sueños!

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